Aphorism Of The Day

A sure sign of a good book is that the older we grow the more we like it. A youth of 18 who wanted and above all could say what he felt would say of Tacitus something like the following: Tacitus is a difficult writer who knows how to depict character: and sometimes gives excellent descriptions, but he affects obscurity and often introduces into the narration of events remarks that are not very illuminating; you have to know a lot of Latin to understand him. At 25 perhaps, assuming he has in the interim done more than read, he will say: Tacitus is not the obscure writer I once took him for, but I have discovered that Latin is not the only thing you need to know to understand him — you have to bring a great deal with you yourself. And at 40, when he has come to know the world, he may perhaps say: Tacitus is one of the greatest writers who ever lived.

(Georg Christoph Lichtenberg, Aphorisms, translated by R. J. Hollingdale, E 43)

Lichtenberg was still in his early thirties when he wrote this. I take it that the 18-year-old cannot always say what he thinks because he is still in school. Here is the German:

Ein sicheres Zeichen von einem guten Buch ist, wenn es einem immer besser gefällt je älter man wird. Ein junger Mensch von 18, der sagen wollte, sagen dürfte und vornehmlich sagen könnte was er empfindet, wüde von Tacitus etwa folgendes Urteil fällen: Tacitus ist ein schwerer Schriftsteller, der gute Charaktere zeichnet und vortrefflich zuweilen malt, allein er affektiert Dunkelheit und kommt oft mit Anmerkungen in die Erzählung der Begebenheiten herein, die nicht viel erläutern, man muß viel Latein wissen um ihn zu verstehn. Im 25ten vielleicht, vorausgesetzt, daß er mehr getan hat als gelesen, wird er sagen: Tacitus ist der dunkle Schriftsteller nicht für den ich ihn ehmals gehalten, ich finde aber, daß Latein nicht das einzige ist was man wissen muß um ihn zu verstehen, man muß sehr viel selbst mitbringen. Und im 40ten, wenn er die Welt hat kennen lernen, wird er vielleicht sagen, Tacitus ist einer der ersten Schriftsteller, die je gelebt haben.

(Georg Christoph Lichtenberg, Sudelbücher, E 197 — 2nd half)

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